USMNT puede respirar aliviado después de volver a encarrilar la campaña de clasificación para la Copa Mundial

S T. PAUL, Minnesota. – La selección masculina de Estados Unidos puede respirar de nuevo. También puede volver a sentir los dedos de las manos y los pies, ya que una victoria por 3-0 sobre Honduras en condiciones gélidas ha vuelto a encarrilar la campaña de clasificación para la Copa Mundial de Estados Unidos.

Es una victoria muy bienvenida para los jugadores y el entrenador Gregg Berhalter, porque seamos sinceros, la actual ventana de clasificación para la Copa Mundial ha sido un trabajo duro. La victoria por 1-0 contra El Salvador fue laboriosa, la derrota por 2-0 contra Canadá se desinfló. El lado de Berhalter parecía estar retrocediendo, en lugar de fortalecerse. Con el partido de Honduras programado para Minnesota en pleno invierno, parecía una complicación innecesaria para un equipo estadounidense más talentoso.

Sin embargo, EE. UU. se reagrupó gracias a los goles de Weston McKennie, Walker Zimmermann y sustituir Cristian Pulisic.

Era un juego que trataba sobre la supervivencia. Es posible que Honduras ya haya sido eliminada, pero como mostró el ciclo de 2018, tales oponentes (léase Trinidad y Tobago) pueden dar una sorpresa desagradable. EE. UU. tuvo que soportar los elementos, con temperaturas en el inicio de alrededor de 1 grado, -14 con la sensación térmica. Al final del juego, la sensación térmica se había reducido a -16.

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Estados Unidos también tuvo que hacer frente a sus propias dudas. El ataque estadounidense ha tenido problemas últimamente, y un solo tropiezo en casa no solo haría descarrilar su campaña de clasificación, sino que habría aumentado la presión ya creciente sobre los jugadores y Berhalter.

Y, sin embargo, EE. UU. superó todos esos obstáculos y lo hizo a la antigua, con un trío de objetivos fijos. Tan recientemente como el verano pasado, tales recuentos fueron un elemento básico de las victorias de EE. UU., pero antes del miércoles, EE. UU. no había marcado un solo gol en situaciones de balón muerto en todo el octágono. El cabezazo de McKennie en el minuto ocho rompió la racha, y luego Zimmerman hizo dos en el minuto 37, disparando a casa después de acorralar Kelly Acosta‘s de entrega en la caja.

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El impulso a los EE.UU. fue gigantesco. Los goles fueron solo la tercera y cuarta vez que EE. UU. se abrió paso en la primera mitad en 11 partidos de clasificación para la Copa Mundial en este ciclo. Los conteos calmaron los nervios y calentaron los miembros, al menos en el lado estadounidense.

«Para ser honesto, no creo que quisieran ninguna parte de [the cold] esta noche «, dijo Zimmerman sobre Honduras. «Tan pronto como conseguimos ese primer gol, y especialmente el segundo gol, sentimos que estábamos en muy buena forma y en control del juego».

¿Qué tan frío estaba? La Federación de Fútbol de EE. UU. publicó una larga lista de una docena de esfuerzos de mitigación antes de la patada inicial, que iban desde bancos con calefacción en la línea de banda hasta calentadores en las suelas proporcionados por los Minnesota Vikings de la NFL.

En el campo, y juega predominantemente en la mitad de ataque, el portero estadounidense Matt Turner se vio obligado a correr alrededor de su propia área de penalti para mantenerse caliente, especialmente después de que el árbitro Oshane Nation obligara a Turner a deshacerse de su calentador de manos a los pocos minutos de iniciado el partido.

La USSF proporcionó cubiertas térmicas para la cabeza a Honduras, pero el gerente Hernán Darío Gómez criticó las condiciones. Tres jugadores fueron sustituidos en el entretiempo, y un tuit posterior de la Federación Hondureña indicó que dos de ellos se debieron a «condiciones climáticas extremas».

«No voy a analizar el rendimiento de mi equipo, el juego o mis jugadores. No es posible y no soy capaz de hacerlo en estas circunstancias», dijo Gómez después del partido. «Dentro del vestuario, mis jugadores están recibiendo fluidos intravenosos y muchos de ellos sienten dolor».

Pero Berhalter no se disculpó por la elección del lugar. Recordó cómo en el pasado Honduras no tuvo reparos en programar partidos en condiciones difíciles.

«Cuando bajamos a esos países, y hay 90 grados y un 90% de punto de rocío y una humedad insoportable, y los muchachos se deshidratan, tienen calambres y agotamiento por calor, esa es la naturaleza de nuestra competencia», dijo.

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Sería exagerado decir que EE. UU. lució fluido en ataque, pero también fue un juego en el que se adaptó, controló el ritmo y apagó a un par de atacantes peligrosos en alberto elis y Romell Quioto. Una vez que EE. UU. se puso al frente, nunca pareció ceder el liderazgo.

EE. UU. amplió su ventaja en el medio tiempo con otro gol a balón parado. Pulisic acababa de entrar como suplente y remató a puerta en el minuto 67 tras ricardo pepi y Zimmerman consiguió toques a la esquina de Acosta.

Fue el tipo de resultado enfático que EE. UU. ha estado anhelando (Berhalter incluso encontró tiempo para tomarse una foto con los fanáticos cuando quedaban aproximadamente 10 minutos) y EE. UU. lo hizo con el entrenador profundizando en su profundidad. Tanto Zimmerman como Acosta reemplazaron a los lesionados chris richards y tyler adamsrespectivamente. jordan morris comenzó para Pulisic mientras yunus musah y destino sergino también dio paso a De la Torre y cañón reggie.

Pero como suele ocurrir, la atención volvió a las dos estrellas del equipo: McKennie y Pulisic. El centrocampista de la Juventus sigue siendo el centro emocional del USMNT y se ha rehabilitado por completo luego de su suspensión de dos juegos en septiembre por violar los protocolos COVID-19 del equipo. Su gol le dio confianza a EE. UU., al igual que su juego en general. Si sintió que «decepcionó al equipo» hace casi cinco meses, como dijo antes de este juego, ciertamente lo levantó en esta ventana.

«Es un tipo que conduce a su desempeño», dijo Berhalter sobre McKennie. «Pensé que tenía una ventana sobresaliente. Se notaba que está en gran forma en la Juventus, por la forma en que llegó a esta ventana. Es dominante».

La situación de Pulisic es menos clara, incluso con su gol. El hecho de que no fuera titular no fue una completa sorpresa dado su estado de forma últimamente, pero aun así fue una decisión difícil para Berhalter, dejándolo abierto a dudas. También corría el riesgo de desgastar la relación entre el entrenador y el jugador estrella. Al final valió la pena.

«Creo que lo más difícil de hacer como entrenador es hablar con un jugador y decirle que lo apoyas y que lo respaldas al 100%, y luego no lo inicias», dijo Berhalter. «Porque los jugadores sienten de alguna manera que no lo estás apoyando y para Christian fue una decisión muy difícil. Pero sentí que fue una decisión que se tomó para ponerlo en la mejor posición posible para tener el impacto que sabemos que puede hacer». Y es por eso que cuando está en esas posiciones en el campo, tiene la calidad para hacer remates como esos, para marcar goles como esos. Y ese es el impacto que tuvo para el grupo y realmente ayudó a sellar la victoria para el equipo. «

¿Actuará el gol como trampolín para el No. 10? Club y country son dos ambientes completamente diferentes. Los gerentes son diferentes al igual que la competencia. Pulisic tampoco regala mucho. Su celebración en este caso parecía silenciada, pero la cuenta solo puede ayudar, y con la clasificación a la vista, EE. UU. todavía necesita que Pulisic esté en forma para superar la línea de meta de la clasificación para la Copa Mundial.

La ventana final ahora se asoma. El partido del 27 de marzo contra Panamá probablemente decidirá las cosas, aunque hay una posibilidad externa de que una victoria en la Ciudad de México en el Azteca podría cerrar las cosas para EE. UU.

Al menos ahora el equipo de Berhalter tiene un poco de impulso. Un viaje a Qatar está a la vista.

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