Hubble ve rocas escapar del asteroide Dimorphos

Una imagen del telescopio espacial Hubble del asteroide Dimorphos fue tomada el 19 de diciembre de 2022, aproximadamente cuatro meses después del impacto del asteroide, en la misión DART (Prueba de redirección de doble asteroide) de la NASA. La sensibilidad del Hubble revela unas pocas docenas de rocas que se desprendieron del asteroide por la fuerza del impacto. Estos se encuentran entre los objetos más débiles jamás fotografiados por Hubble dentro del Sistema Solar. Las rocas que caen libremente varían en tamaño de tres pies a 22 pies de ancho, según la fotometría de Hubble. Se están alejando del asteroide a poco más de media milla por hora. Este descubrimiento proporciona información valiosa sobre el comportamiento de un pequeño asteroide cuando es golpeado por un proyectil destinado a cambiar su trayectoria. Crédito: NASA, ESA, David Jewett (UCLA) y Alyssa Pagan (STScI)

El impacto de la misión DART 2022 sacudió la superficie del asteroide

Lo siento, Chicken Little, el cielo no se está cayendo, al menos no todavía.

Los impactos de asteroides representan un riesgo real de colisionar con la Tierra. Los científicos estiman que un asteroide de varias millas de diámetro se estrelló contra la Tierra hace 65 millones de años y acabó con los dinosaurios, entre otras formas de vida, en una extinción masiva. A diferencia de los dinosaurios, la humanidad puede evitar este destino si empezamos a practicar cómo descarrilar un asteroide que se acerca a la Tierra.

Esto es más difícil que lo representado en películas de ciencia ficción como Deep Impact. Los científicos planetarios primero deben descubrir cómo agrupar los asteroides. ¿Están volando montones de rocas sueltas aglomeradas o algo más significativo? Esta información ayudará a proporcionar estrategias sobre cómo desviar con éxito el asteroide amenazante.

como primer paso, NASA Realizó un experimento para aplastar un asteroide para ver qué tan molesto estaba. El impacto de la nave espacial DART (Prueba de reorientación de doble asteroide) ocurrió en el asteroide Dimorphos el 26 de septiembre de 2022. Los astrónomos utilizaron telescopio espacial Hubble Continúa siguiendo los efectos de la colisión cósmica. La sorpresa es el descubrimiento de varias decenas de rocas que fueron levantadas del asteroide tras el derrumbe. En las imágenes del Hubble, parecen ser un enjambre de abejas que se aleja muy lentamente del asteroide. Esto podría significar que golpear un asteroide que se acerca a la Tierra podría enviar un grupo amenazante de rocas en nuestra dirección.

Imágenes del Hubble de rocas cayendo del asteroide Dimorphos

Imagen del asteroide Dimorphos, con flechas de brújula y cinta métrica y una clave de color como referencia.
La flecha de la brújula norte y este muestra la dirección de la imagen en el cielo. Tenga en cuenta que la relación entre el norte y el este en el cielo (visto desde abajo) está invertida en relación con las flechas direccionales en el mapa de la Tierra (visto desde arriba).
El objeto blanco brillante en la parte inferior izquierda es Dimorphos. Tiene una cola de polvo azulado que se extiende en diagonal hacia la parte superior derecha. Un grupo de puntos azules (marcados con círculos blancos) rodea el asteroide. Estas son las rocas que se desprendieron del asteroide cuando, el 26 de septiembre de 2022, la NASA estrelló deliberadamente la nave espacial DART de media tonelada contra el asteroide como prueba de lo que podría ser necesario para desviar algunos futuros asteroides para que no se estrellen contra la Tierra. El Hubble tomó imágenes de rocas en cámara lenta con la Wide Field Camera 3 en diciembre de 2022. El color resulta de la asignación de un tono azul a la imagen monocromática (escala de grises).
Crédito: NASA, ESA, David Jewett (UCLA) y Alyssa Pagan (STScI)

La icónica canción de rock de 1954 «Shake, Rattle and Roll» podría haber sido el tema musical de los descubrimientos recientes del telescopio espacial Hubble sobre lo que le sucede al asteroide Dimorphos después del experimento DART (Prueba de redirección de doble asteroide) de la NASA. DART impactó intencionalmente a Dimorphos el 26 de septiembre de 2022, cambiando ligeramente la trayectoria de su órbita alrededor del asteroide más grande Didymos.

Los astrónomos que utilizan la extraordinaria sensibilidad del Hubble detectaron un enjambre de rocas que probablemente se sacudió del asteroide cuando la NASA embistió deliberadamente la nave espacial DART de media tonelada contra Dimorphos a casi 14,000 millas por hora.

Las 37 rocas de concha libre varían en tamaño desde tres pies hasta 22 pies de ancho, según la fotometría del Hubble. Se están alejando del asteroide a poco más de media milla por hora, aproximadamente la velocidad al caminar de una tortuga gigante. La masa total de estas rocas descubiertas es aproximadamente el 0,1% de la masa de Dimorphos.

Imagen de superficie del asteroide Dimorphos

Esta es la última imagen completa del asteroide Dimorphos, visto por la nave espacial DART (Double Asteroid Reorientation Test) de la NASA dos segundos antes del impacto. La cámara de reconocimiento Didymus y la cámara de navegación óptica de asteroides (DRACO) a bordo capturaron un punto de 100 pies de ancho del asteroide. La nave espacial DART transmitió estas imágenes de la cámara DRACO a la Tierra en tiempo real a medida que se acercaba al asteroide. DART impactó con éxito su objetivo el 26 de septiembre de 2022. Crédito: NASA, APL

«Esta es una observación fascinante, mucho mejor de lo que esperaba. Vemos una nube de rocas que transportan masa y energía lejos del objetivo del impacto. Los números, tamaños y formas de las rocas son consistentes con la caída de la superficie de Dimorphos debido al impacto”, dijo David Jewett de UCLA, un científico planetario que ha estado usando el Hubble para rastrear los cambios en el asteroide durante y después del impacto de Dart. «Esto nos dice por primera vez qué sucede cuando golpeas un asteroide y ves que el material sale en tamaños más grandes. Las rocas son algunos de los objetos más débiles jamás fotografiados dentro de nuestro sistema solar. «

Jewett dice que esto abre una nueva dimensión para estudiar los efectos del experimento DART Agencia Espacial EuropeaLa próxima nave espacial HERA, que llegará al asteroide binario a fines de 2026. HERA realizará un estudio detallado posterior al impacto del asteroide objetivo. «La nube de roca aún se dispersará cuando llegue Hera», dijo Jewett. «Es como un enjambre de abejas que se expande muy lentamente y que eventualmente se dispersará a lo largo de la órbita del par binario alrededor del Sol».

La NASA orbitó la nave espacial antes del impacto.

Esta ilustración muestra una nave espacial de la NASA para la prueba de redirección de doble asteroide (DART) antes de la colisión en el sistema binario de asteroides Didymos. Crédito de la imagen: NASA/Johns Hopkins APL/Steve Gribben

Es probable que las rocas no fueran astilladas por el pequeño asteroide que provocó el impacto. Ya estaban esparcidos por la superficie del asteroide, como se puede ver en la última imagen de primer plano tomada por la nave espacial DART solo dos segundos antes del impacto, cuando estaba a solo siete millas sobre la superficie.

Jewett estima que el impacto sacudió el 2% de las rocas en la superficie del asteroide. Él dice que las observaciones de roca realizadas por Hubble también dan una estimación del tamaño del cráter de impacto DART. «Habría sido posible excavar la roca de un círculo de unos 160 pies de ancho (el ancho de un campo de fútbol) en la superficie de Dimorphos», dijo. Hera eventualmente determinaría el tamaño real del agujero.

Hace mucho tiempo, Dimorphos pudo haberse formado a partir de la materia arrojada al espacio por el asteroide Didymus, de mayor tamaño. El cuerpo principal puede haber girado demasiado rápido o puede haber perdido material por una colisión leve con otro cuerpo, entre otros escenarios. El material expulsado formó un anillo que se fusionó gravitacionalmente para formar una dimorfosis. Esto lo convertiría en un montón de escombros voladores de escombros rocosos sostenidos libremente por la atracción relativamente débil de la gravedad. Por lo tanto, la parte interior probablemente no sea sólida, sino que tenga una estructura muy parecida a un racimo de uvas.

No está claro cómo se levantaron las rocas de la superficie del asteroide. Podría ser parte de una columna de eyección captada por el Hubble y otros observatorios. O bien, la onda sísmica del impacto podría haber vibrado a través del asteroide, como golpear una campana con un martillo, lo que provocó que el agregado de la superficie perdiera la vibración.

«Si seguimos las rocas en futuras observaciones del Hubble, es posible que tengamos suficientes datos para identificar las huellas de las rocas. Y luego veremos en qué direcciones fueron lanzadas desde la superficie», dijo Jewett.

Los equipos de DART y LICIACube (Light Italian CubeSat for Asteroid Imaging) también estudiaron rocas detectadas en imágenes tomadas por la cámara LUKE (LICIACube Unit Key Explorer) de LICIACube en los minutos inmediatamente posteriores al impacto cinético de DART.

El Telescopio Espacial Hubble es un proyecto de colaboración internacional entre la NASA y la Agencia Espacial Europea. El telescopio es administrado por el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. El Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, Maryland, lleva a cabo las operaciones científicas del Hubble y Webb. STScI es operado para la NASA por la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía, en Washington, DC

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