Las aerolíneas tienen un problema de rendición de cuentas

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A Southwest Airlines se le acaba de ordenar que pague una enorme multa por la interrupción de las vacaciones del año pasado. Esta sanción representa un paso hacia la rendición de cuentas, pero aborda sólo una parte de los problemas más amplios que enfrenta la industria.

Primero, aquí hay tres nuevas historias de océano Atlántico:


Un paso hacia la rendición de cuentas

Las colas en el aeropuerto eran desastrosas. Viajeros con miradas angustiadas detrás de sus ojos estirados sobre chaquetas y mochilas. Durante una de las semanas de viajes más ocupadas del año, Southwest Airlines fue un desastre.

Si tiene la suerte de no verse afectado por el caos, aquí tiene un recordatorio de lo que sucedió: alrededor de esta semana del año pasado, el orden en el suroeste colapsó bajo el peso de un caos abrumador. triple golpe Debido al mal tiempo, sistema de programación obsoleto y fallas en las comunicaciones. Se cancelaron casi 17.000 vuelos y los vuelos de dos millones de personas quedaron en tierra, lo que interrumpió los planes navideños para las familias de todo el país. Para muchos estadounidenses que experimentaron estos retrasos o escucharon las noticias, la sensación fue: naturalmente. La maldita semana navideña en el suroeste llegó en el punto más bajo de un año ya caótico para los viajes, marcado por una creciente demanda de los consumidores y escasez de mano de obra que significó que los vuelos a menudo fueran cancelados y retrasados.

Southwest se vio muy afectada por su fracaso: la empresa perdió alrededor de mil millones de dólares. Sus acciones cayeron. Su director ejecutivo realizó una gira de disculpas. Ahora, el Departamento de Transporte ha impuesto a la empresa la multa por infracción de protección al consumidor más grande de su historia: 140 millones de dólares, casi 30 veces más que el récord anterior. Pete Buttigieg, el secretario de Transporte, lanzó una advertencia en su carta declaración Respecto a la multa, dijo que “sienta un nuevo precedente y envía un mensaje claro: si las aerolíneas fallan a sus pasajeros, utilizaremos toda nuestra autoridad para responsabilizarlos”.

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La multa es un paso hacia la rendición de cuentas. Pero los problemas de la industria, incluida la consolidación masiva, persisten. «Me sorprendería un poco entonces [the fine] «No tenían ningún tipo de registro sísmico» para los ejecutivos de las aerolíneas, me dijo Kathleen Bangs, portavoz de la empresa de seguimiento de vuelos FlightAware. En realidad, Southwest no necesitará emitir un cheque de 140 millones de dólares al gobierno: la compañía pagará 35 millones de dólares al Tesoro durante los próximos tres años; El resto se pagará a los clientes como vales para futuros vuelos cancelados y retrasados ​​o se acreditará a Southwest por la compensación que la compañía ya pagó a los viajeros el año pasado. Un funcionario del departamento me dijo que el Departamento de Transporte pensó que era importante imponer una multa monetaria a la aerolínea para reflejar la gravedad del problema, pero también para garantizar que los futuros consumidores también recibieran alivio.

Más que la multa de este año, añadió Bangs, fue el fiasco del año pasado lo que hizo temblar a los ejecutivos de las aerolíneas, porque se produjo después de una serie de crisis más pequeñas. Explicó que cada director ejecutivo de una aerolínea, lejos de esperar que su empresa no tenga problemas, tiene un gran interés en la reputación de la industria. (En una declaración, Southwest dijo que «comparte el objetivo del Departamento de Transporte de brindar el más alto nivel de servicio al público viajero, y está agradecido de que se haya alcanzado un acuerdo favorable al consumidor», y agregó que hasta ahora ha experimentado pocas operaciones problemas en vuelos en días de viaje más importantes). este año.)

Aunque Southwest ha sido una anomalía en la escala masiva de su declive, no es la única aerolínea que recientemente no ha podido atender a los consumidores. Si bien las aerolíneas tienen Uniforme En las últimas décadas, los accionistas se han beneficiado enormemente. ¿Pero los consumidores? no siempre. Según lo escrito por Ganesh Sitharaman océano Atlántico Este año, los sistemas de puntos de las aerolíneas significan que ahora actúan como bancos: son «como instituciones financieras que hacen volar aviones al costado de la carretera».

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Las aerolíneas han cambiado radicalmente en las últimas décadas. Hasta la década de 1970, estaban regulados como servicios públicos. El gobierno tenía voz y voto para determinar dónde volaban los aviones y las tarifas de las aerolíneas. Después de que el Congreso decidió desregular la industria en 1978, las empresas compitieron ferozmente durante un tiempo y luego se unieron. Ahora las “Cuatro Grandes” aerolíneas, incluida Southwest, se han convertido en enormes corporaciones que controlan alrededor del 80% de la industria; Todos recibieron rescates financiados por los contribuyentes.

Las aerolíneas, refiriéndose a sus días como servicios públicos, han argumentado que la industria es demasiado importante para la nación como para quebrar. Después de recibir un rescate por valor de 50 mil millones de dólares en subvenciones durante los primeros días de la pandemia de coronavirus, la práctica de las aerolíneas de recomprar acciones sin ahorrar lo suficiente ha exacerbado el problema. Sujeto a auditoría. En un entorno consolidado, las aerolíneas tienen pocos incentivos para hacer que los viajes sean divertidos y convenientes para los pasajeros, me dijo Bill McGee, investigador principal en aviación y viajes del American Economic Liberties Project, una organización antimonopolio sin fines de lucro. «Las aerolíneas se portan mal porque pueden».

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